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Uranio en cáscara de nuez

Uranio en cáscara de nuez


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El uranio es un metal extremadamente pesado, pero en lugar de hundirse en el núcleo de la Tierra, se concentra en la superficie. El uranio se encuentra casi exclusivamente en la corteza continental de la Tierra, porque sus átomos no encajan en la estructura cristalina de los minerales del manto. Los geoquímicos consideran al uranio uno de los elementos incompatibles, más específicamente un miembro del elemento litófilo de iones grandes o grupo LILE. Su abundancia promedio, en toda la corteza continental, es un poco menos de 3 partes por millón.

El uranio nunca ocurre como metal desnudo; más bien, ocurre con mayor frecuencia en óxidos como minerales uraninita (UO2) o pitchblende (uraninita parcialmente oxidada, convencionalmente dada como U3O8) En solución, el uranio viaja en complejos moleculares con carbonato, sulfato y cloruro siempre que las condiciones químicas se oxiden. Pero en condiciones reductoras, el uranio cae de la solución como minerales de óxido. Este comportamiento es la clave para la prospección de uranio. Los depósitos de uranio se producen principalmente en dos entornos geológicos, uno relativamente frío en rocas sedimentarias y uno caliente en granitos.

Depósitos de uranio sedimentario

Debido a que el uranio se mueve en solución en condiciones oxidantes y cae en condiciones reductoras, tiende a acumularse donde no hay oxígeno, como en las lutitas negras y otras rocas ricas en material orgánico. Si entran fluidos oxidantes, movilizan el uranio y lo concentran a lo largo del frente del fluido en movimiento. Los famosos depósitos de uranio en la meseta de Colorado son de este tipo y datan de los últimos cientos de millones de años. Las concentraciones de uranio no son muy altas, pero son fáciles de extraer y procesar.

Los grandes depósitos de uranio del norte de Saskatchewan, en Canadá, también son de origen sedimentario pero con un escenario diferente de edad mucho mayor. Allí, un antiguo continente se erosionó profundamente durante la Era Proterozoica Temprana hace unos 2 mil millones de años, luego fue cubierto por profundas capas de roca sedimentaria. La inconformidad entre las rocas erosionadas del sótano y las rocas de la cuenca sedimentaria suprayacente es donde la actividad química y los fluidos fluyen uranio concentrado en cuerpos de mineral que alcanzan un 70 por ciento de pureza. La Asociación Geológica de Canadá ha publicado una exploración exhaustiva de estos depósitos de uranio asociados con la no conformidad con todos los detalles de este proceso aún misterioso.

Aproximadamente al mismo tiempo en la historia geológica, un depósito de uranio sedimentario en el África actual se concentró lo suficiente como para "encender" un reactor nuclear natural, uno de los trucos más ingeniosos de la Tierra.

Depósitos de uranio granítico

A medida que se solidifican grandes cuerpos de granito, las pequeñas cantidades de uranio se concentran en los últimos pedazos de líquido que quedan. Especialmente a niveles poco profundos, estos pueden fracturarse e invadir las rocas circundantes con fluidos que contienen metales, dejando vetas de mineral. Más episodios de actividad tectónica pueden concentrarlos aún más, y el depósito de uranio más grande del mundo es uno de estos, un complejo de brechas de hematites en Olympic Dam en Australia del Sur.

Se encuentran buenos especímenes de minerales de uranio en la etapa final de la solidificación del granito: las venas de grandes cristales y minerales inusuales llamados pegmatitas. Se pueden encontrar cristales cúbicos de uraninita, costras negras de pitchblende y placas de minerales de fosfato de uranio como la torbernita (Cu (UO2)(CORREOS4)2· 8-12H2O) Los minerales de plata, vanadio y arsénico también son comunes donde se encuentra uranio.

El uranio de pegmatita no vale la pena extraer hoy, porque los depósitos de mineral son pequeños. Pero son donde se encuentran los buenos especímenes minerales.

La radioactividad del uranio afecta a los minerales que lo rodean. Si está examinando una pegmatita, estos signos de uranio incluyen fluorita ennegrecida, celestita azul, cuarzo ahumado, berilo dorado y feldespatos manchados de rojo. Además, la calcedonia que contiene uranio es intensamente fluorescente con un color amarillo verdoso.

Uranio en el comercio

El uranio es apreciado por su enorme contenido energético, que puede aprovecharse para generar calor en reactores nucleares o desatarse en explosivos nucleares. El Tratado de No Proliferación Nuclear y otros acuerdos internacionales rigen el tráfico de uranio para garantizar que se use solo con fines civiles. El comercio mundial de uranio asciende a más de 60,000 toneladas métricas, todo ello según los protocolos internacionales. Los mayores productores de uranio son Canadá, Australia y Kazajstán.

El precio del uranio ha fluctuado con las fortunas de la industria de la energía nuclear y las necesidades militares de varios países. Después del colapso de la Unión Soviética, grandes reservas de uranio enriquecido se han diluido y vendido como combustible nuclear en virtud del Acuerdo de compra de uranio altamente enriquecido, que mantuvo los precios bajos durante la década de 1990.

Sin embargo, a partir de aproximadamente 2005, los precios han estado subiendo y los buscadores están nuevamente en el campo por primera vez en una generación. Y con una atención renovada en la energía nuclear como fuente de energía sin carbono en el contexto del calentamiento global, es hora de familiarizarse nuevamente con el uranio.


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