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Cerámica de leche de Chipre

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Una celebración de la cultura chipriota

Sófocles Hadjisavvas rodea una vitrina que contiene una jarra de cerámica de 4.000 años. Figuras de arcilla pellizcadas a mano brotan de su parte superior: un hombre pisando fuerte en una tina de uvas mientras otro recoge el jugo, dos toros tirando de un arado y tres obreros amasando masa. Excavada de una tumba en Pyrgos, una ciudad en la costa norte de Chipre, la jarra es anterior al ejemplo más antiguo conocido de escritura en la isla mediterránea por al menos 450 años. & # 8220Este recipiente es muy, muy importante, & # 8221 dice Hadjisavvas. & # 8220 Muestra cómo era la vida alrededor del año 2000 a. C. & # 8221

Contenido relacionado

Que es precisamente lo que Hadjisavvas ha estado tratando de hacer como curador invitado de la exposición del Museo Nacional de Historia Natural & # 8217s & # 8220Cyprus: Crossroads of Civilizations & # 8221 (hasta el 1 de mayo). Para la muestra, seleccionó unos 200 artefactos & # 8212 cerámica, herramientas, esculturas, joyas y pinturas & # 8212 que representan la vida cotidiana desde la época de los primeros colonos & # 8217 llegada de la costa de Anatolia (actual Turquía) alrededor del 8500 a. C. hasta el siglo XVI d.C., cuando pasó a formar parte del Imperio Otomano. Escogió cuidadosamente cada objeto de los museos chipriotas y los monasterios centenarios, un proceso que compara con encontrar los actores adecuados para una obra de teatro.

& # 8220 Él hace que parezca fácil y sin esfuerzo, pero no podría haber ocurrido sin alguien de su calibre en erudición & # 8221, dice Melinda Zeder, curadora de arqueología del Viejo Mundo para el Departamento de Antropología del Museo de Historia Natural & # 8217. Hadjisavvas, de 66 años, ha pasado casi 40 años excavando en Chipre, donde nació y donde, de 1998 a 2004, se desempeñó como director del Departamento de Antigüedades de Chipre. En parte curador, en parte arqueólogo, se describe a sí mismo como un & # 8220museólogo. & # 8221

Hadjisavvas retira un poco de material de embalaje en una caja de madera para revelar un casco y un ala biselada de una esfinge de piedra caliza de 900 libras, explicando cómo ella y una esfinge a juego en una caja vecina probablemente estuvieron de guardia hace 2.500 años en una tumba en Tamassos & # 8212 anteriormente un importante ciudad comercial que fue mencionada por Homero en La odisea. A continuación, gira un tazón pequeño de modo que una costura de vidrio mire hacia adelante. El arqueólogo tiene buen ojo para los detalles y admite que su primera ambición era ser pintor. & # 8220Pero mi instructor me dijo, puedes pintar tú mismo, & # 8221, dice. & # 8220En cambio, debes encontrar alguna forma de ayudar a tu país. & # 8221

Durante gran parte de su historia, Chipre ha estado plagado de inestabilidad política. Los egipcios, griegos, romanos, árabes, otomanos y británicos, atraídos por los ricos depósitos de cobre en Chipre y las montañas Troodos, reclamaron sucesivamente la isla de 3.572 millas cuadradas. Aunque Chipre obtuvo su independencia de Gran Bretaña en 1960, Turquía invadió y ocupó el tercio norte del país en 1974, aparentemente para proteger los derechos de los turcos étnicos. La región, denominada formalmente República Turca del Norte de Chipre, no está reconocida como estado por la comunidad internacional. Sin embargo, la historia de Chipre, contada por el Museo de Historia Natural y la exposición # 8217, es más que una cronología de conquistas.

La isla más oriental del Mediterráneo, fue una encrucijada importante para las culturas europea, asiática y africana. & # 8220Chipre siempre fue un crisol de culturas, y todavía lo es hoy & # 8221, dice Hadjisavvas. & # 8220 Era un lugar donde los hititas se encontraban con los egipcios, los fenicios se encontraban con los griegos y los judíos se encontraban con los árabes. Puedes ver esto en las antigüedades. & # 8221

De hecho, la jarra de cerámica decorada con figuras de arcilla es un ejemplo de & # 8220 cerámica pulida roja & # 8221, un tipo de cerámica de Anatolia. Las alas vueltas hacia arriba de las esfinges reflejan una influencia siria, mientras que las estatuas, las coronas y los tocados son claramente egipcios. Y en la parte trasera de la galería hay una estatua de mármol de Afrodita (nacida, según la leyenda, en Chipre), esculpida en un estilo clásico griego y romano.

Irónicamente para un país conocido como una encrucijada de civilizaciones, la exposición & # 8212 que se inauguró en septiembre pasado para coincidir con el 50 aniversario de la independencia de la nación & # 8217 & # 8212 marca la primera vez que una colección arqueológica chipriota de esta magnitud ha viajado a los Estados Unidos. Estados. Hadjisavvas dice que, aunque la isla tiene una historia que abarca más de 100 siglos, este es el año en el que & # 8220 estamos llegando a la mayoría de edad. & # 8221


Cambios de latitud, cambios de actitud

El equipo de científicos de la Universidad de York rastreó los estilos de vida de los cazadores-recolectores en la Europa prehistórica durante unos 1.500 años a medida que evolucionaban hacia culturas agrícolas sedentarias. Al estudiar los restos moleculares de residuos de alimentos orgánicos descubiertos en fragmentos de cerámica neolítica recuperados de sitios que datan de 5000 a. C., ubicados a lo largo de la costa atlántica sur de Europa, en lo que hoy es España y Portugal, los investigadores dicen que su estudio sugiere que la producción lechera realmente no lo hizo. "Despegar" hasta llegar a las islas de la actual Gran Bretaña e Irlanda.

Impresión artística de los seres humanos prehistóricos en Europa. ( Dominio publico )

Esta afirmación se apoya en el hecho de que alrededor del 80% de las muestras de cerámica neolítica de Gran Bretaña e Irlanda contenían productos lácteos, mientras que en los antiguos Portugal y España, las dietas eran principalmente alimentos elaborados con leche de oveja y cabra en lugar de leche de vaca. Los científicos también dijeron que observaron un aumento en la frecuencia de restos de productos lácteos moleculares a medida que la agricultura se "introdujo progresivamente a lo largo de un gradiente latitudinal norte", lo que implica que los primeros agricultores necesitaban tiempo para adaptar sus prácticas económicas antes de expandirse a áreas más septentrionales, escribieron los autores.

Fragmentos de cerámica neolítica que fueron analizados en el estudio. (Annabelle Cocollos / Conseil départemental du Calvados )


Período Calcolítico (Edad del Cobre): 4.000-2.600 a. C.

Un gran terremoto alrededor del 3800 a.E.C. anunció el final del Neolítico y marcó el comienzo del Período Calcolítico. El número de asentamientos en Chipre aumentó durante el período calcolítico y, aunque podemos identificar cambios culturales, está claro que se trata de una continuación del desarrollo cultural desde el período neolítico. Los chipriotas calcolíticos continuaron usando piedra, pero también comenzaron a usar cobre para objetos como cinceles, ganchos y joyas (2). Esta combinación de materiales contribuye al nombre del período, que es una combinación de las palabras "chalkos", que significa cobre, y "lithos", que significa piedra.

La cerámica roja sobre blanco predomina durante el período calcolítico. También son comunes las figuras femeninas de arcilla y piedra, como una figura de piedra caliza de una diosa de la fertilidad en el Museo J. Paul Getty de Los Ángeles. Los genitales acentuados en estas figurillas contribuyen a su asociación con los ritos de fertilidad. Algunas figuras, sin embargo, son más abstractas, incluidas tres figuras cruciformes en el Museo Metropolitano de Arte de Nueva York. Estas otras figurillas cruciformes pueden haberse desarrollado a partir de las figurillas en forma de muñón del período neolítico anterior. Dado su lugar de hallazgo habitual en los entierros de mujeres y niños, las figurillas cruciformes pueden estar asociadas con la fertilidad, como las figurillas femeninas.


El arte de la elaboración del queso tiene 7.500 años

Los fragmentos de cerámica neolítica de Europa revelan rastros de grasas lácteas.

Los rastros de grasa láctea en los fragmentos de cerámica antigua sugieren que la gente ha estado fabricando queso en Europa durante hasta 7.500 años. En los días difíciles antes de los refrigeradores, los primeros productores de leche probablemente idearon la elaboración de queso como una forma de conservar y aprovechar al máximo la leche del ganado que habían comenzado a criar.

Peter Bogucki, arqueólogo de la Universidad de Princeton en Nueva Jersey, fue en la década de 1980 uno de los primeros en sospechar que la fabricación de queso podría haber estado en marcha en Europa ya en el 5.500 a. C. Observó que los arqueólogos que trabajaban en antiguos sitios de cría de ganado en lo que ahora es Polonia habían encontrado piezas de vasijas de cerámica llenas de agujeros, que recuerdan a los coladores de queso. Bogucki razonó que los agricultores neolíticos habían encontrado una manera de utilizar sus rebaños para algo más que leche o carne 1.

En un artículo publicado en Naturaleza 2, Bogucki y sus colaboradores ahora confirman esa teoría, con pruebas bioquímicas de que los filtros se utilizaron para separar las grasas lácteas. Mélanie Salque, química de la Universidad de Bristol, Reino Unido, utilizó cromatografía de gases y proporciones de isótopos de carbono para analizar las moléculas conservadas en los poros de la arcilla antigua y confirmó que procedían de las grasas de la leche. “Esta investigación proporciona la prueba de que la fabricación de queso fue practicada por la gente del Neolítico hace 7.000 años”, dice Bogucki.

“Esta es la primera y única evidencia de la fabricación de queso [neolítico] en el registro arqueológico”, dice Richard Evershed, químico de Bristol y coautor del artículo. El hallazgo, agrega, no solo es una indicación de que los humanos habían aprendido a usar tecnología sofisticada en ese momento, sino que también es una evidencia de que habían comenzado a desarrollar una relación compleja con los animales que iba más allá de la caza. "Me está construyendo una imagen, como europeo, de dónde venimos: los orígenes de nuestra cultura y nuestra cocina", dice.

La elaboración de queso habría proporcionado a los agricultores neolíticos una forma de aprovechar al máximo los recursos disponibles de sus rebaños. Los primeros seres humanos no pudieron digerir los azúcares de la leche o la lactosa después de la infancia; sin embargo, el queso elaborado tradicionalmente contiene mucha menos lactosa que la leche fresca. "La elaboración de queso les habría permitido superar la indigestibilidad de la leche sin enfermarse", dice Evershed.

"Es un pequeño paso, pero está completando la imagen de esa transición del nomadismo", dice Heather Paxson, antropóloga cultural del Instituto de Tecnología de Massachusetts en Cambridge, que estudia a los fabricantes de queso artesanales de EE. UU. Ella sugiere que las personas del Neolítico podrían haber cuajado su leche con bacterias que se encuentran en la naturaleza, lo que resultó en una versión grumosa de la mozzarella moderna.

Previamente se han encontrado evidencias de la producción lechera en sitios arqueológicos que datan del quinto milenio a. C. en África 3 y del séptimo milenio a. C. cerca de Estambul 4. Pero no se han encontrado tamices en esos lugares, por lo que no hay indicios de que se estuviera haciendo queso allí.


¿Dónde se originó?

Obvara (pronunciado ab-vara y a veces se lo conoce como "raku báltico") se originó en Europa del Este (principalmente Bielorrusia, Estonia y Letonia) alrededor del siglo XII. El maestro alfarero Daniil Pavelchuk, que trabaja en Minsk, ha descrito cómo recientemente "la cerámica de Obvara regresa a nosotros desde la antigüedad, trayendo a nuestros hogares los antiguos secretos de la salud y la longevidad". La técnica se conoce como "cerámica endurecida" o "vasijas ennegrecidas" en Letonia, "cerámica de masa madre" o "cerámica de levadura" en Lituania y "cerámica escaldada" en Rusia.

Janice Chassier, que ha estudiado de cerca el tema, ha escrito sobre cómo la técnica originalmente "pudo haber resultado por accidente cuando una olla caliente cayó en un cubo de restos de cocina fermentados".

Obvara no es puramente decorativo y se dice que tiene connotaciones espirituales donde los alfareros y los lugareños de las aldeas creerían que el patrón de ojos de Obvara que se produjo "protegía la comida que tenían sus ollas de los malos espíritus". Las ollas Obvara también absorben muy bien la humedad, por lo que se sabe que son excelentes para cocinar.


Fuentes

Copley MS, Berstan R, Dudd SN, Docherty G, Mukherjee AJ, Straker V, Payne S y Evershed RP. 2003. Evidencia química directa de la producción lechera generalizada en la Gran Bretaña prehistórica. procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias 100(4):1524-1529.

Copley MS, Berstan R, Mukherjee AJ, Dudd SN, Straker V, Payne S y Evershed RP. 2005. Lechería en la antigüedad I. Evidencia de residuos de lípidos absorbidos que datan de la Edad del Hierro británica. Revista de ciencia arqueológica 32(4):485-503.

Copley MS, Berstan R, Mukherjee AJ, Dudd SN, Straker V, Payne S y Evershed RP. 2005. Lechería en la antigüedad II. Evidencia de residuos de lípidos absorbidos que datan de la Edad del Bronce británica. Revista de ciencia arqueológica 32(4):505-521.

Copley MS, Berstan R, Mukherjee AJ, Dudd SN, Straker V, Payne S y Evershed RP. 2005. Lechería en la antigüedad III: Evidencia de residuos de lípidos absorbidos que datan del Neolítico británico. Revista de ciencia arqueológica 32(4):523-546.

Craig OE, Chapman J, Heron C, Willis LH, Bartosiewicz L, Taylor G, Whittle A y Collins M. 2005. ¿Los primeros agricultores de Europa central y oriental producían productos lácteos? Antigüedad 79(306):882-894.

Cramp LJE, Evershed RP y Eckardt H. 2011. ¿Para qué se usaba un mortarium? Residuos orgánicos y cambio cultural en la Edad del Hierro y la Gran Bretaña romana. Antigüedad 85(330):1339-1352.

Dunne, Julie. "Primera lechería en el África verde del Sahara en el quinto milenio antes de Cristo". Nature volumen 486, Richard P. Evershed, Mélanie Salque, et al., Nature, 21 de junio de 2012.

Reynard LM, Henderson GM y Hedges REM. 2011. Isótopos de calcio en huesos arqueológicos y su relación con el consumo de lácteos. Revista de ciencia arqueológica 38(3):657-664.

Salque, Mélanie. "La evidencia más temprana de la fabricación de queso en el sexto milenio antes de Cristo en el norte de Europa". Nature volumen 493, Peter I. Bogucki, Joanna Pyzel, et al., Nature, 24 de enero de 2013.


La cerámica antigua revela la primera evidencia de la caza de miel en el África occidental prehistórica

Figuras de terracota Nok. Crédito: Universidad Goethe

Un equipo de científicos, dirigido por la Universidad de Bristol, con colegas de la Universidad Goethe de Frankfurt, ha encontrado la primera evidencia de una antigua caza de miel, encerrada dentro de fragmentos de cerámica del África occidental prehistórica, que data de hace unos 3.500 años.

Las abejas son una especie icónica, siendo el polinizador de cultivos alimentarios más importante del mundo. Los productos de la colmena de abejas, incluida la cera de abejas, la miel y el polen, que se utilizan tanto con fines alimentarios como medicinales, respaldan los medios de vida y proporcionan fuentes de ingresos a las comunidades locales en gran parte de África, tanto a través de la apicultura como de la cosecha silvestre.

Hoy en día, la miel se recolecta de los nidos de abejas silvestres en muchos países africanos. En la selva tropical de África occidental, la caza de miel silvestre, que se encuentra en los huecos naturales de los troncos de los árboles y en la parte inferior de las ramas gruesas, es una actividad de subsistencia común.

No se sabe cuánto tiempo los seres humanos han estado explotando los productos de las abejas. La miel sin duda habría sido una rara fuente de edulcorante para los pueblos antiguos y probablemente era muy buscada. Sin embargo, hay muy poca evidencia sobreviviente de la antigua explotación humana de la abeja, a excepción del arte rupestre paleolítico que muestra abejas y panales, que abarcan el período de hace 40.000 a 8.000 años, la mayoría de los cuales se encuentran en África.

La literatura histórica y etnográfica de toda África también sugiere que los productos de las abejas, la miel y las larvas, eran importantes tanto como fuente de alimento como en la elaboración de bebidas a base de miel, como la cerveza y el vino.

El equipo de Bristol estaba llevando a cabo un análisis químico de más de 450 tiestos prehistóricos de la cultura Nok central de Nigeria para investigar qué alimentos estaban cocinando en sus ollas. El pueblo Nok es conocido por sus notables estatuillas de terracota a gran escala y la producción temprana de hierro en África occidental, alrededor del primer milenio antes de Cristo. Los suelos ácidos en los sitios arqueológicos de Nok significaron que los restos orgánicos, como huesos de animales y plantas, no sobrevivieron muy bien, por lo que lo que la gente de Nok estaba comiendo era un misterio.

Para gran sorpresa del equipo, sus hallazgos, publicados hoy en la revista Comunicaciones de la naturaleza, reveló que alrededor de un tercio de las vasijas de cerámica utilizadas por los antiguos Nok se utilizaban para procesar o almacenar cera de abejas. La presencia de cera de abejas en la alfarería antigua se identifica a través de una compleja serie de lípidos, grasas, aceites y ceras del mundo natural. La cera de abejas probablemente esté presente como consecuencia del procesamiento (fusión) de los panales de cera mediante un calentamiento suave, lo que lleva a su absorción dentro de las paredes del recipiente, o, alternativamente, se supone que la cera de abejas actúa como un sustituto para la cocción o el almacenamiento de la miel. sí mismo.

Los recipientes Nok excavados se limpian y fotografían en la estación de investigación de Janjala, que se muestra en la imagen: Dra. Gabriele Franke, Universidad de Goethe. Crédito: Peter Breunig

La miel es a menudo una importante fuente de alimento para los cazadores-recolectores y hay varios grupos en África, como los recolectores Efe del bosque de Ituri, en el este de Zaire, que históricamente han dependido de la miel como su principal fuente de alimento, recolectando todas las partes del colmena, incluida la miel, el polen y las larvas de abejas, de los huecos de los árboles que pueden estar hasta 30 m del suelo, utilizando humo para distraer a las abejas que pican.

Es posible que la miel también se haya utilizado como conservante para almacenar otros productos. Entre los habitantes de Okiek de Kenia, que dependen de la captura y caza de una amplia variedad de animales de caza, la carne ahumada se conserva con miel y se conserva hasta tres años. Varias ollas Nok contenían evidencia química de la presencia de ambos. cera de abejas y productos cárnicos.

Además de utilizar la miel como fuente de alimento, es posible que se haya utilizado para fabricar bebidas a base de miel, vino, cerveza y bebidas no alcohólicas, que son comunes en África hoy en día, aunque debe tenerse en cuenta que la identificación química de la fermentación antigua es notoriamente difícil. Los escritos de los exploradores antiguos brindan información sobre la antigüedad de estas prácticas. Por ejemplo, Ibn Battuta, el erudito y explorador musulmán bereber, mientras visitaba Mauritania en 1352, habla de una bebida agria hecha de mijo molido mezclado con miel y leche agria. Un relato adicional de la preparación del vino a partir de la miel se encuentra en un registro de una visita portuguesa a la costa occidental de África (1506-1510).

La miel y la cera de abejas también pueden haberse utilizado con fines medicinales, cosméticos y tecnológicos. La cera de abejas también se ha utilizado de diversas formas desde la prehistoria como sellador o agente impermeabilizante en matraces con cuello del Neolítico temprano en el norte de Europa, como lámpara de iluminación en la Creta minoica y mezclada con sebo, posiblemente para hacer velas, en vasijas medievales en West Cotton, Northamptonshire. La autora principal, la Dra. Julie Dunne de la Facultad de Química de la Universidad de Bristol, dijo: "Este es un ejemplo notable de cómo la información biomolecular extraída de la cerámica prehistórica, combinada con datos etnográficos, ha proporcionado los primeros conocimientos sobre la antigua caza de miel en África Occidental. , Hace 3.500 años ".

El profesor Richard Evershed FRS, que dirige la Unidad de Geoquímica Orgánica de Bristol y es coautor del estudio, agregó: "La asociación de personas prehistóricas con la abeja melífera es un tema recurrente en todo el mundo antiguo, sin embargo, el descubrimiento de los componentes químicos de cera de abejas en la cerámica del pueblo Nok proporciona una ventana única a esta relación, cuando faltan todas las demás fuentes de evidencia ".

El profesor Peter Breunig de la Universidad Goethe, director arqueológico del proyecto Nok y coautor del estudio, dijo: "Originalmente comenzamos el estudio de residuos químicos en tiestos de cerámica debido a la falta de huesos de animales en los sitios de Nok, con la esperanza de encontrar evidencia de procesamiento de carne en las ollas. Que la gente de Nok explotara la miel hace 3.500 años, fue completamente inesperado y es único en la prehistoria de África Occidental ".

La profesora Katharina Neumann de la Universidad Goethe de Frankfurt, directora arqueobotánica del proyecto Nok y coautora del estudio, agregó: "Los restos de plantas y animales de sitios arqueológicos generalmente revelan solo una pequeña parte de lo que la gente prehistórica había estado comiendo. Los residuos químicos de cera de abejas en tiestos abren perspectivas completamente nuevas para la historia de la explotación de recursos y la dieta antigua ".


Arqueología: la revolución de la leche

Cuando una sola mutación genética permitió por primera vez a los antiguos europeos beber leche, sentó las bases para una agitación continental.

En la década de 1970, el arqueólogo Peter Bogucki estaba excavando un sitio de la Edad de Piedra en las fértiles llanuras del centro de Polonia cuando se encontró con una variedad de artefactos extraños. Las personas que habían vivido allí hace unos 7.000 años se encontraban entre los primeros agricultores de Europa central y habían dejado fragmentos de cerámica salpicados de pequeños agujeros. Parecía como si la arcilla roja tosca se hubiera horneado mientras se perforaba con trozos de paja.

Mirando hacia atrás a través de la literatura arqueológica, Bogucki encontró otros ejemplos de cerámica perforada antigua. “Eran tan inusuales, la gente casi siempre los incluía en las publicaciones”, dice Bogucki, ahora en la Universidad de Princeton en Nueva Jersey. Había visto algo similar en la casa de un amigo que se usaba para colar queso, por lo que especuló que la cerámica podría estar relacionada con la fabricación de queso. Pero no tenía forma de probar su idea.

Podcast gratuito

Mark Thomas habla sobre la evolución humana y el surgimiento de la industria lechera.

Los misteriosos tiestos permanecieron almacenados hasta 2011, cuando Mélanie Roffet-Salque los sacó y analizó los residuos grasos conservados en la arcilla. Roffet-Salque, un geoquímico de la Universidad de Bristol, Reino Unido, encontró firmas de abundantes grasas lácteas, evidencia de que los primeros agricultores habían utilizado la cerámica como tamices para separar los sólidos grasos de la leche del suero líquido. Eso convierte a las reliquias polacas en la evidencia más antigua conocida de elaboración de queso en el mundo 1.

La investigación de Roffet-Salque es parte de una ola de descubrimientos sobre la historia de la leche en Europa. Muchos de ellos provienen de un proyecto de € 3,3 millones (US $ 4,4 millones) que comenzó en 2009 y ha involucrado a arqueólogos, químicos y genetistas. Los hallazgos de este grupo iluminan las profundas formas en que los productos lácteos han dado forma a los asentamientos humanos en el continente.

Durante la edad de hielo más reciente, la leche era esencialmente una toxina para los adultos porque, a diferencia de los niños, no podían producir la enzima lactasa necesaria para descomponer la lactosa, el principal azúcar de la leche. Pero cuando la agricultura comenzó a reemplazar la caza y la recolección en el Medio Oriente hace unos 11.000 años, los pastores de ganado aprendieron cómo reducir la lactosa en los productos lácteos a niveles tolerables fermentando la leche para hacer queso o yogur. Varios miles de años después, una mutación genética se extendió por Europa que dio a las personas la capacidad de producir lactasa y beber leche a lo largo de sus vidas. Esa adaptación abrió una nueva y rica fuente de nutrición que podría haber sostenido a las comunidades cuando fallaron las cosechas.

Esta revolución de la leche de dos pasos puede haber sido un factor primordial para permitir que bandas de granjeros y pastores del sur barrieran Europa y desplazaran a las culturas de cazadores-recolectores que habían vivido allí durante milenios. "Se extendieron muy rápidamente al norte de Europa desde un punto de vista arqueológico", dice Mark Thomas, genetista de poblaciones de la University College London. Esa ola de emigración dejó una huella duradera en Europa, donde, a diferencia de muchas regiones del mundo, la mayoría de la gente ahora puede tolerar la leche. “Podría ser que una gran proporción de europeos descienda de los primeros productores de leche con persistencia de la lactasa en Europa”, dice Thomas.

Los niños pequeños producen casi universalmente lactasa y pueden digerir la lactosa en la leche materna. Pero a medida que maduran, la mayoría apaga el gen de la lactasa. Solo el 35% de la población humana puede digerir la lactosa después de los siete u ocho años (ref. 2). “Si eres intolerante a la lactosa y bebes medio litro de leche, vas a estar muy enfermo. Diarrea explosiva, disentería esencialmente ”, dice Oliver Craig, arqueólogo de la Universidad de York, Reino Unido. "No digo que sea letal, pero es bastante desagradable".

La mayoría de las personas que conservan la capacidad de digerir la leche pueden rastrear su ascendencia hasta Europa, donde el rasgo parece estar vinculado a un solo nucleótido en el que la citosina de la base del ADN cambió a timina en una región genómica no muy lejos del gen de la lactasa. Hay otros focos de persistencia de lactasa en África occidental (ver Naturaleza 444, 994–996 2006), Oriente Medio y el sur de Asia que parecen estar vinculados a mutaciones separadas 3 (ver 'Puntos calientes de lactasa').

El cambio de un solo nucleótido en Europa ocurrió hace relativamente poco tiempo. Thomas y sus colegas calcularon el tiempo observando variaciones genéticas en poblaciones modernas y ejecutando simulaciones por computadora de cómo la mutación genética relacionada podría haberse extendido a través de poblaciones antiguas 4. Propusieron que el rasgo de la persistencia de la lactasa, denominado alelo LP, surgió hace unos 7.500 años en las amplias y fértiles llanuras de Hungría.

Una vez que apareció el alelo LP, ofreció una ventaja selectiva importante. En un estudio de 2004 5, los investigadores estimaron que las personas con la mutación habrían producido hasta un 19% más de descendencia fértil que quienes no la tenían. Los investigadores llamaron a ese grado de selección "entre los más fuertes hasta ahora visto para cualquier gen en el genoma".

Compuesto a lo largo de varios cientos de generaciones, esa ventaja podría ayudar a una población a apoderarse de un continente. Pero solo si “la población tiene un suministro de leche fresca y se dedica a la producción de lácteos”, dice Thomas. “Es la coevolución entre genes y cultura. Se alimentan unos de otros ".

Para investigar la historia de esa interacción, Thomas se asoció con Joachim Burger, un paleogenetista de la Universidad Johannes Gutenberg de Mainz en Alemania, y Matthew Collins, un bioarqueólogo de la Universidad de York. Organizaron un proyecto multidisciplinario llamado LeCHE (Lactasa Persistence in the Early Cultural History of Europe), que reunió a una docena de investigadores de toda Europa en sus inicios.

Al estudiar la biología molecular humana y la arqueología y la química de la cerámica antigua, los participantes de LeCHE también esperaban abordar un tema clave sobre los orígenes de los europeos modernos. “Ha sido una pregunta constante en arqueología: si somos descendientes de agricultores del Medio Oriente o de cazadores-recolectores indígenas”, dice Thomas. El argumento se reduce a evolución versus reemplazo. ¿Las poblaciones nativas de cazadores-recolectores de Europa se dedicaron a la agricultura y la ganadería? ¿O hubo una afluencia de colonos agrícolas que superó a los lugareños gracias a una combinación de genes y tecnología?

Un hilo de evidencia provino de estudios de huesos de animales encontrados en sitios arqueológicos. Si el ganado se cría principalmente para la industria lechera, los terneros generalmente se sacrifican antes de su primer cumpleaños para que sus madres puedan ser ordeñadas. Pero el ganado criado principalmente para la carne se mata más tarde, cuando ha alcanzado su tamaño completo. (El patrón, si no las edades, es similar para las ovejas y las cabras, que fueron parte de la revolución lechera).

Sobre la base de estudios de patrones de crecimiento en huesos, el participante de LeCHE Jean-Denis Vigne, arqueólogo del Museo Nacional de Historia Natural de Francia en París, sugiere que la lechería en el Medio Oriente puede remontarse a cuando los humanos comenzaron a domesticar animales allí, hace unos 10.500 años 6. Eso lo ubicaría justo después de la transición neolítica del Medio Oriente, cuando una economía basada en la recolección de cazadores dio paso a una dedicada a la agricultura. La lechería, dice Roz Gillis, también arqueóloga del museo de París, “puede haber sido una de las razones por las que las poblaciones humanas comenzaron a atrapar y criar rumiantes como ganado vacuno, ovino y caprino”. (Ver 'Diáspora lechera').

La producción lechera luego se expandió en concierto con la transición neolítica, dice Gillis, quien ha analizado el crecimiento óseo en 150 sitios en Europa y Anatolia (Turquía moderna). A medida que la agricultura se extendió desde Anatolia al norte de Europa durante aproximadamente dos milenios, la producción lechera siguió un patrón similar.

Por sí solos, los patrones de crecimiento no dicen si la transición neolítica en Europa ocurrió por evolución o reemplazo, pero los huesos de ganado ofrecen pistas importantes. En un estudio precursor 7, Burger y varios otros participantes de LeCHE encontraron que el ganado domesticado en los sitios neolíticos en Europa estaba más estrechamente relacionado con las vacas del Medio Oriente, en lugar de los uros salvajes autóctonos. Esta es una fuerte indicación de que los pastores entrantes trajeron su ganado con ellos, en lugar de domesticarlo localmente, dice Burger. Una historia similar está surgiendo de estudios de ADN humano antiguo recuperado en algunos sitios en Europa central, lo que sugiere que los agricultores neolíticos no descendían de los cazadores-recolectores que vivieron allí antes del 8.

En conjunto, los datos ayudan a resolver los orígenes de los primeros agricultores europeos. “Durante mucho tiempo, la corriente principal de la arqueología de la Europa continental dijo que los cazadores-recolectores del Mesolítico se convirtieron en agricultores del Neolítico”, dice Burger. "Básicamente demostramos que eran completamente diferentes".

Dado que la producción lechera en el Medio Oriente comenzó miles de años antes de que surgiera el alelo LP en Europa, los pastores antiguos deben haber encontrado formas de reducir las concentraciones de lactosa en la leche. Parece probable que lo hicieran haciendo queso o yogur. (Los quesos fermentados como el feta y el cheddar tienen una pequeña fracción de la lactosa que se encuentra en la leche fresca, los quesos duros curados similares al parmesano apenas tienen).

Para probar esa teoría, los investigadores de LeCHE realizaron pruebas químicas en cerámica antigua. La arcilla gruesa y porosa contiene suficientes residuos para que los químicos puedan distinguir qué tipo de grasa se absorbió durante el proceso de cocción: si era de carne o leche, y de rumiantes como vacas, ovejas y cabras o de otros animales. "Eso nos dio una forma de decir qué tipo de cosas se estaban cocinando", dice Richard Evershed, químico de la Universidad de Bristol.

“Ha sido una pregunta constante en arqueología: si somos descendientes de agricultores del Medio Oriente o de cazadores-recolectores indígenas. "

Evershed y sus colaboradores de LeCHE encontraron grasa de leche en cerámica en el Creciente Fértil de Oriente Medio que se remonta al menos a 8.500 años 9, y el trabajo de Roffet-Salque en la cerámica polaca 1 ofrece una clara evidencia de que los pastores en Europa producían queso para complementar sus dietas entre 6.800 y hace 7.400 años. Para entonces, los lácteos se habían convertido en un componente de la dieta neolítica, pero aún no eran una parte dominante de la economía.

El siguiente paso ocurrió lentamente y parece haber requerido la propagación de la persistencia de la lactasa. El alelo LP no se volvió común en la población hasta algún tiempo después de su aparición por primera vez: Burger ha buscado la mutación en muestras de ADN humano antiguo y la ha encontrado solo hace 6.500 años en el norte de Alemania.

Los modelos creados por la participante de LeCHE, Pascale Gerbault, genetista de poblaciones del University College de Londres, explican cómo podría haberse propagado el rasgo. A medida que las culturas neolíticas del Medio Oriente se trasladaron a Europa, sus tecnologías agrícolas y de pastoreo les ayudaron a superar a los cazadores-recolectores locales. Y a medida que los sureños avanzaban hacia el norte, dice Gerbault, el alelo LP "surfeó" la ola de migración.

La persistencia de la lactasa tuvo más dificultades para establecerse en partes del sur de Europa, porque los agricultores neolíticos se habían establecido allí antes de que apareciera la mutación. Pero a medida que la sociedad agrícola se expandió hacia el norte y el oeste hacia un nuevo territorio, la ventaja proporcionada por la persistencia de la lactasa tuvo un gran impacto. "A medida que la población crece rápidamente en el borde de la onda, el alelo puede aumentar en frecuencia", dice Gerbault.

Los restos de ese patrón todavía son visibles hoy. En el sur de Europa, la persistencia de la lactasa es relativamente rara: menos del 40% en Grecia y Turquía. En Gran Bretaña y Escandinavia, por el contrario, más del 90% de los adultos pueden digerir la leche.

By the late Neolithic and early Bronze Age, around 5,000 years ago, the LP allele was prevalent across most of northern and central Europe, and cattle herding had become a dominant part of the culture. “They discover this way of life, and once they can really get the nutritional benefits they increase or intensify herding as well,” says Burger. Cattle bones represent more than two-thirds of the animal bones in many late Neolithic and early Bronze Age archaeological sites in central and northern Europe.

The LeCHE researchers are still puzzling out exactly why the ability to consume milk offered such an advantage in these regions. Thomas suggests that, as people moved north, milk would have been a hedge against famine. Dairy products — which could be stored for longer in colder climes — provided rich sources of calories that were independent of growing seasons or bad harvests.

Others think that milk may have helped, particularly in the north, because of its relatively high concentration of vitamin D, a nutrient that can help to ward off diseases such as rickets. Humans synthesize vitamin D naturally only when exposed to the sun, which makes it difficult for northerners to make enough during winter months. But lactase persistence also took root in sunny Spain, casting vitamin D's role into doubt.

The LeCHE project may offer a model for how archaeological questions can be answered using a variety of disciplines and tools. “They have got a lot of different tentacles — archaeology, palaeoanthropology, ancient DNA and modern DNA, chemical analysis — all focused on one single question,” says Ian Barnes, a palaeogeneticist at Royal Holloway, University of London, who is not involved in the project. “There are lots of other dietary changes which could be studied in this way.”

The approach could, for example, help to tease apart the origins of amylase, an enzyme that helps to break down starch. Researchers have suggested that the development of the enzyme may have followed — or made possible — the increasing appetite for grain that accompanied the growth of agriculture. Scientists also want to trace the evolution of alcohol dehydrogenase, which is crucial to the breakdown of alcohol and could reveal the origins of humanity's thirst for drink.

Some of the LeCHE participants are now probing further back in time, as part of a project named BEAN (Bridging the European and Anatolian Neolithic), which is looking at how the first farmers and herders made their way into Europe. Burger, Thomas and their BEAN collaborators will be in Turkey this summer, tracing the origins of the Neolithic using computer models and ancient-DNA analysis in the hope of better understanding who the early farmers were, and when they arrived in Europe.

Along the way, they will encounter beyaz peynir, a salty sheep's-milk cheese eaten with nearly every Turkish breakfast. It is probably much like the cheese that Neolithic farmers in the region would have eaten some 8,000 years ago — long before the march of lactase persistence allowed people to drink fresh milk.


Lactose Tolerance and Human Evolution

Anyone who enjoys ice cream can thank evolution. Just 10,000 years ago, no one past infancy could digest milk sugar, called lactose. Babies always made lactase, the enzyme that breaks down this sugar, but after weaning lactase production would stop.

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Then along came livestock. Sometime in the past 10,000 years, several different populations—all raising cattle or camels in Northern Europe, East Africa and the Middle East—gained the ability to digest milk for life. Certain gene variants became prevalent that caused lactase production to continue into adulthood.

Lactose tolerance offered these populations a crucial advantage, says anthropologist Henry Harpending, co-author of a recent book called The 10,000-Year Explosion: How Civilization Accelerated Human Evolution. Before the gene variants arose, people had to remove the sugar from of cow or camel milk by fermenting it, but that eliminated between 20 to 50 percent of its calories.  With the ability to digest milk, humans could access this additional energy.

En The 10,000-Year Explosion, Harpending and co-author Gregory Cochran, both at the University of Utah, argue that the ability to digest lactose shaped human history. Lactose-tolerant populations, they claim, could better survive famines, and may also have been better conquerors, aiding the spread of their civilizations and cultures. “The European and maybe Arab expansions that whacked the Byzantine Empire may have been outcomes of this new ability to digest food,” Harpending said in an interview.

The ability to digest lactose is also evidence that humans are still evolving. In those 10,000 years, it arose independently in at least four places around the globe. Today, more than 90 percent of all people have some degree of lactose tolerance. How much tolerance people have depends on which gene variants and the number of copies of those genes they posses. About a third of the population digests lactose imperfectly and experiences some symptoms of lactose intolerance, and some people, mostly of African, Asian or Mediterranean descent, are not able to digest lactose at all.

The rapid selection for lactose tolerance raises an interesting question.  Were people who already had the gene variant motivated to domesticate animals, or were people who domesticated animals more likely to benefit from having a lactase-producing gene variant? “Which came first, the cattle or the mutation, you can’t tell,” Harpending says. “If the mutation had not occurred, there wouldn’t be so much dairying. But if people who could digest lactose didn’t have cattle, the mutation would have had no advantage.”


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